La conexión entre el VPH y el cáncer

Por Diane M Harper, MD, MPH, MS Profesora de Medicina Centro de Excelencia para la Salud de la Mujer Departamentos de Obstetricia y Ginecología, Medicina Comunitaria y Familiar e Informática Biomédica y de la Salud Universidad de Missouri-Kansas City School of Medicine

La conexión entre el VPH y el cáncer

¿Qué es el VPH?

VPH significa virus del papiloma humano. También existen papilomavirus animales, pero no pueden infectar a los humanos.



El VPH es una gran familia compuesta por especies (grupos) y luego tipos. Por ejemplo, hay dos especies principales que contienen los 15 tipos de VPH que causan cáncer. Una especie contiene HPV 18 y 45, las causas más comunes de cánceres glandulares; la otra especie contiene VPH 16, 31, 33, 51, 52, 58, las causas más comunes de cánceres escamosos. La mayoría de los cánceres están relacionados con el VPH 16 porque el VPH 16 es el que más rápidamente se convierte en cáncer, pero los otros tipos, si se les da suficiente tiempo, también pueden formar cánceres.

Hay otra especie que contiene 6 tipos asociados con verrugas genitales, incluidos los VPH 6, 11, 13, 44, 55 y 74. Estos tipos no causan cáncer.

Cuando el VPH invade las células de la piel y permanece separado de su ADN humano, puede transformar las células en verrugas y áreas anormales que no son precursores del cáncer, y puede reproducirse produciendo más virus para infectarlo a usted oa otras personas.

Cuando el VPH invade la célula de la piel y se inserta en su ADN humano para convertirse en parte de su ADN humano, ya no puede reproducirse y producir más virus, pero puede activar los genes para iniciar el proceso del cáncer.

¿Cómo se contrae el VPH? ¿Tengo que tener relaciones sexuales para contraer el VPH? ¿Y el sexo oral?

El VPH es una infección por contacto piel a piel humana. No fluidos, no sangre, no saliva, no esperma. El VPH que causa verrugas de manos y pies son tipos muy diferentes a los tipos que causan verrugas genitales o cáncer. Una verruga en la mano no le producirá verrugas genitales.


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Los tipos de VPH que causan cáncer viven en lugares húmedos, generalmente oscuros, como el tejido blando debajo de las uñas y los genitales, el ano y la boca. Para los hombres que no están circuncidados, debajo del prepucio es el lugar más probable de infección y cáncer. Pero el eje del pene y el escroto también pueden estar infectados con el VPH. Para las mujeres, la vulva o la piel externa de los genitales, incluidos los labios (labios), pueden infectarse con tipos de VPH que causan cáncer.

Este contacto piel con piel puede provocar cáncer anal. Sin embargo, el cáncer anal por VPH no requiere que tengas sexo anal. Cualquier infección genital por VPH lo pone en mayor riesgo de contraer una infección anal por VPH. El grupo con mayor riesgo de cáncer anal es el grupo de hombres que tienen sexo con hombres.

Este contacto piel con piel también puede provocar cáncer oral. Tres veces más hombres tienen cáncer oral que mujeres, lo que hace que los hombres tengan mayor riesgo de cánceres orales (de cabeza y cuello) asociados con el VPH.

Todas las edades de las mujeres están infectadas con el VPH de alto riesgo. La mayoría de las veces, la infección ocurre debido a las relaciones sexuales con penetración, pero cualquier tipo de contacto piel con piel puede provocar una infección. El contacto piel a piel no tiene por qué estar relacionado con la actividad sexual.

Si bien es menos probable que los niños más pequeños se infecten con el VPH, entre el 10 y el 15% de nuestros niños pequeños ya tienen infecciones por VPH que causan cáncer. No existe una edad en la que todas las mujeres estén libres de la infección por VPH.

¿Puedo hacerme la prueba del VPH? Escuché que había una prueba de ADN del VPH. ¿Es más eficaz?

El VPH se detecta raspando la capa superior de las células de la piel que cubren el cuello uterino, abriendo las células y viendo si el ADN del VPH de alto riesgo está presente.

Debido a que más de un tercio de las mujeres menores de 30 años tendrán una infección por VPH, no hacemos pruebas a mujeres menores de 30 años para detectar tipos de VPH de alto riesgo que causan cáncer; demasiadas mujeres darían resultado positivo.

La prueba de Papanicolaou es muy eficaz para detectar la mayoría de los cambios precancerosos del cuello uterino. Al agregar la prueba del VPH para los tipos que causan cáncer de alto riesgo a la prueba de Papanicolaou, se puede detectar una pequeña cantidad de mujeres cuyos cambios precancerosos no pudieron ser detectados por Papanicolaou solamente. Pero, cuando agregamos la prueba del VPH para encontrar lo que una prueba de Papanicolaou por sí sola no encontró, encontramos un montón de mujeres que son positivas al VPH pero que no tienen cambios precancerosos. Por lo tanto, existe una penalización por sobrediagnóstico cuando usamos ambas pruebas juntas.

Si una o más de estas pruebas son positivas, aún debe hacer un seguimiento con su médico, pero no se sorprenda si él / ella le dice que tiene una infección que probablemente desaparecerá por sí sola. De los infectados con el VPH, el 50% de ellos afortunadamente eliminarán el virus en 8 meses, el 90% de ellos en 2 años.

¿Cómo se realiza una prueba de Papanicolaou para detectar el VPH? Si la prueba es negativa, ¿eso significa que estoy a salvo?

La prueba de Papanicolaou analiza la forma del núcleo celular en comparación con la célula de piel completa de su cuello uterino. Si el VPH ha causado algún daño a la célula, podemos ver los cambios en la forma de la célula.

El VPH que vive dentro de la célula y no le está causando ningún daño NO se verá como una célula anormal en una prueba de Papanicolaou porque el virus no ha causado ningún cambio, pero podría detectarse en la prueba del VPH.

La prueba de Papanicolaou se ha utilizado como una única prueba para detectar precánceres tempranos y es muy eficaz. Si no tiene acceso a la prueba del VPH o no puede pagarla, la prueba de Papanicolaou por sí sola sigue siendo una muy buena prueba para su detección.

Si su prueba de VPH y su prueba de Papanicolaou son negativas y normales, sus probabilidades de tener un precursor de cáncer de cuello uterino son menos de cinco en 1,000, muy bajas.

¿Con qué frecuencia debo hacerme una prueba de Papanicolaou para detectar el cáncer?

En los EE. UU., Las recomendaciones para la prueba de Papanicolaou incluyen comenzar a la edad de 21 años y repetirla cada 3 años, si es normal.

A la edad de 30 años, tiene la opción de realizarse tanto la prueba de Papanicolaou como la de VPH, o solo la prueba de Papanicolaou. Si elige la prueba de Papanicolaou sola y es normal, debe continuar con la prueba de Papanicolaou cada 3 años.

Si elige la prueba de Papanicolaou y VPH, y ambas son normales / negativas, entonces debe hacerse la prueba cada 5 años y no antes.

A la edad de 65 o 70 años, una mujer, en consulta con su médico, puede decidir si puede interrumpir su prueba de Papanicolaou y VPH. Si una mujer ha tenido una histerectomía y nunca ha tenido una prueba de Papanicolaou anormal, entonces ya no necesita hacerse la prueba de Papanicolaou.

¿Cómo se trata el VPH?

No existe ningún medicamento ni cura para el VPH. Tratamos las células que han cambiado debido a la infección por VPH con congelación o extirpación. Este tratamiento elimina el tejido peligroso, pero no lo cura del VPH.

¿El virus desaparece? ¿O estoy atrapado con eso como con el herpes o el VIH?

El VPH no es como el VIH, el VHS o la Hepatitis B, los otros virus asociados con la actividad sexual. El VPH no se transmite por la sangre, el semen, los líquidos, la saliva o las secreciones. Contraer una infección natural por VPH no producirá una inmunidad duradera; por lo tanto, puede contraer este mismo tipo de infección por VPH una y otra vez.

Es un virus que el cuerpo casi no detecta, y el 90% de las veces el VPH nunca le hace nada malo al cuerpo humano. Solo en el 5% de las infecciones ocurren cambios precancerosos.

Las verrugas genitales son mucho más raras que las infecciones por los tipos de VPH que causan cáncer. Por cada persona con verrugas genitales, hay 25 mujeres con pruebas de Papanicolaou anormales debido a infecciones por VPH.

¿Cuáles son las mejores formas de prevenir el contagio del VPH?

Sea exigente con sus parejas sexuales. Cuantas más parejas tenga, más probabilidades tendrá de contraer el VPH. Los condones pueden prevenir algunas infecciones por VPH, pero los condones no previenen todas las infecciones. Los condones solo cubren una parte de la piel (el pene) que podría estar expuesta o transmitir el VPH.


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¿Qué cánceres causa? ¿Realmente causa 1 de cada 20 cánceres?

El ochenta y ocho por ciento de todos los cánceres asociados con el VPH son cáncer de cuello uterino, con mucho el cáncer más común de la infección por VPH. El siguiente tipo más común de cáncer asociado al VPH es el cáncer anal, seguido de los cánceres oral, de pene y vaginal.

Considerando el mundo entero, el VPH causa 1 de cada 20 cánceres. En países desarrollados como los EE. UU., El VPH causa 1 de cada 50 cánceres, pero en países en desarrollo como Guatemala, el VPH causa 1 de cada 15 cánceres.

¿Debería ponerme la vacuna? ¿Como funciona?

En primer lugar, hay dos vacunas contra el VPH: Gardasil y Cervarix. Gardasil protege contra los VPH 6 y 11, que causan verrugas genitales. También protege contra el VPH 16 y 18, los dos tipos más comunes de cáncer. Se ha demostrado que Gardasil funciona durante al menos 5 años solo si las tres dosis se toman a tiempo.

Cervarix protege contra siete tipos de VPH de alto riesgo: VPH 16, 18, 31, 33, 45, 51, 52 y se ha demostrado que la protección cruzada previene el 30% de las verrugas genitales. Se ha demostrado que Cervarix funciona durante al menos 9,4 años y aún funciona si solo se recibe una dosis (durante 4 años) o dos dosis.

Ambas vacunas solo pueden prevenir la infección por el VPH. Si ya tiene la infección, la vacuna no eliminará la infección. Asimismo, la vacuna no hará que la infección progrese a un precáncer.

Si el efecto de la vacuna desaparece demasiado pronto, entonces no tiene protección contra nuevas infecciones.

Ninguna vacuna puede proteger contra todos los tipos de cáncer de alto riesgo. Por lo tanto, debe continuar haciéndose la prueba de Papanicolaou.

Las vacunas contra el VPH son una opción, no una necesidad, para ayudarlo a mantener un cuello uterino saludable. Debe sopesar personalmente los beneficios y riesgos de la vacunación para su salud.

¿Es peligrosa esa vacuna?

Gardasil y Cervarix causarán enrojecimiento, dolor o hinchazón en aproximadamente las tres cuartas partes de las personas que reciben la inyección. Algunos de los que reciben las vacunas se sienten mareados y mareados. Deben permanecer sentados durante 15 minutos después de la inyección para asegurarse de que el mareo desaparezca antes de ponerse de pie.

Todo lo que damos en medicina tiene el potencial de causar daño. Entre los millones de mujeres vacunadas, Gardasil está asociado con más de 3000 eventos adversos graves informados a los CDC en el Sistema de notificación de eventos adversos de vacunas. Cuando un efecto secundario ocurre a una tasa de menos de 1 en 10,000, los CDC lo declaran “muy raro” y no se considera un riesgo para la salud pública. El pequeño número de efectos secundarios graves se incluye en esta categoría muy poco común. Si está dispuesta a correr el riesgo de sufrir este daño es una decisión personal, dado que la prueba de Papanicolaou es la prueba de detección requerida para el cáncer de cuello uterino.

¿Por qué estas vacunas no están disponibles para personas mayores de 26 años?

Gardasil se ha probado en mujeres de 26 a 45 años; Cervarix se ha probado en mujeres de 25 a 72 años. Ambos brindan protección contra infecciones de tipo específico de VPH en aquellas mujeres que nunca antes han estado expuestas a esos tipos de VPH. Debido a que el número de mujeres mayores de 26 años que no han estado expuestas al VPH es pequeño, no se reconoce el beneficio de la vacunación para la salud pública. Pero usted puede beneficiarse personalmente si su exposición sexual pasada ha sido limitada. Esto es algo para discutir con su médico.