Enfermedad degenerativa del disco: lo que necesita saber

Por Dr. Devi E. Nampiaparampil ('Doctor Devi') Departamentos de Medicina de Anestesiología y Rehabilitación, Facultad de Medicina de la NYU

Enfermedad degenerativa del disco: lo que necesita saber

'¡Tienes suerte de poder caminar con una columna vertebral así!' Estas son las palabras que Bill Kilpatrick * (48 años) escuchó mientras consultaba con un quiropráctico. Los síntomas de la espalda baja de Bill comenzaron a los 20 años y los atribuyó a lesiones en el fútbol. No se centró en el dolor, especialmente porque cada episodio solía resolverse espontáneamente.


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Cuando Bill llegó a los 30, la gravedad, la duración y la frecuencia de cada episodio de dolor aumentaron. Ansioso por desencadenar síntomas, Bill redujo las actividades que había disfrutado anteriormente. Fumaba con regularidad y notó que los descansos intermitentes para fumar le proporcionaban algo de alivio del dolor.



Cuando tenía 40 años, Bill tenía un nivel bajo de molestias en la espalda, que estaba marcado por episodios de dolor agudo que lo incapacitaron durante días. Había dejado de hacer ejercicio y, como temía provocar el dolor, había limitado la mayoría de sus actividades. Había pasado años evitando doblarse, incluso para atarse los cordones de los zapatos, y se había vuelto menos flexible. Su espalda estaba rígida. En última instancia, a medida que Bill avanzaba por el sistema de salud, descubrió que tenía una 'enfermedad degenerativa del disco'. Entonces, ¿qué significa tener una enfermedad degenerativa del disco?

¿Qué es la enfermedad degenerativa del disco?

Su columna está compuesta por huesos, llamados cuerpos vertebrales, que se apilan uno encima del otro para formar una columna. Esta columna sirve como soporte estructural para todo su cuerpo. Entre esos huesos, tiene 'discos' o cojines, que actúan como amortiguadores. Evitan que los huesos se golpeen entre sí cuando camina, salta, corre o realiza otras actividades. Con el tiempo, estos discos sufren lesiones de tipo desgaste y comienzan a secarse un poco. A veces, se aplanan; ocasionalmente, sobresalen hacia los lados. Para cuando llegamos a los 30 años, algunos de nosotros podemos mostrar signos de estos cambios degenerativos del disco.

Cuando los científicos notaron por primera vez estos cambios en los discos, acuñaron el término 'enfermedad degenerativa del disco'. Pero como sabemos ahora, el término 'enfermedad' es en realidad un nombre inapropiado. La ruptura o 'degeneración' de los discos es en realidad una parte normal, pero potencialmente dolorosa, del proceso de envejecimiento. En uno estudio , los médicos obtuvieron imágenes por resonancia magnética (IRM) de la espalda de personas sin dolor lumbar. Las resonancias magnéticas mostraron que muchas de estas personas tenían 'enfermedad degenerativa del disco' a pesar de que no tenían absolutamente ningún síntoma.

Entonces, si la enfermedad degenerativa del disco es 'normal', ¿por qué es tan doloroso para algunos? En este momento, los médicos e investigadores no saben qué causa que los discos comiencen a doler, pero están trabajando diligentemente para averiguarlo. Sabemos que ciertas actividades ponen más estrés en los discos que ya duelen. Por ejemplo, sentarse ejerce más presión sobre los discos que acostarse o estar de pie. Sentarse, inclinarse y girar, una posición que muchos de nosotros asumimos repetidamente en la oficina, ejerce una enorme presión sobre nuestros discos. Para las personas que ya tienen dolor relacionado con el desgaste de los discos, estas posiciones tienden a ser las peores.

¿Qué puede hacer para aliviar el dolor de la enfermedad degenerativa del disco?

“Ser activo y flexible es el objetivo final para la resolución del dolor de espalda”, dice la Dra. Mila Mogilevsky, especialista en manejo del dolor en Beth Israel Medical Center y fundadora y directora médica de Unique Pain Medicine. Ella explica: “En nuestra práctica, comenzamos y terminamos con la fisioterapia. Los tratamientos como los medicamentos y los procedimientos de intervención sirven para actuar como un 'puente' que permite a los pacientes volver a un programa de ejercicio saludable '.

El yoga también puede ser una herramienta útil para ciertos pacientes. El Dr. Mogilevsky revela: “El yoga es una excelente manera de mejorar la flexibilidad sin ejercer presión adicional sobre las articulaciones. También es una oportunidad única para conectar su mente y cuerpo, que es tan importante para el proceso de curación '.

¿Existen determinadas vitaminas o antioxidantes que podamos utilizar para aliviar el dolor lumbar? Desafortunadamente, en este momento, no hay un alimento que alivie inmediatamente el dolor de espalda. Sin embargo, existen modificaciones en la dieta que podrían ayudar a largo plazo. Científicos haber descubierto que la presión arterial alta y el colesterol alto también afectan las arterias que llevan sangre y otros nutrientes a los discos de la columna vertebral. Cuando esas arterias se dañan, los discos se vuelven más difíciles de curar. Esto perpetúa el ciclo del dolor lumbar.

Comer alimentos saludables para el corazón ricos en ácidos grasos omega-3, como salmón y atún, y tener una dieta rica en granos integrales, frijoles y nueces mejorará la salud de su columna al mejorar su presión arterial. Controlar su presión arterial y colesterol no solo ayudará a su corazón, también ayudará a su columna vertebral.

Si una vida sana puede ayudar a prevenir y tratar el dolor de espalda, ¿fumar puede empeorarlo? La evidencia sugiere fumar empeora el dolor de espalda. Muchas personas como Bill fuman para sobrellevar su dolor. Desafortunadamente, los estudios muestran que fumar puede dañar las arterias que van a la columna de la misma manera que podría dañar las arterias que van al corazón. La Dra. Joanna Kuppy, profesora asistente de pediatría en la Universidad Rush, señala: “El consumo de tabaco tiene efectos adversos en muchos sistemas de órganos. Las personas conocen los efectos sobre el corazón y los pulmones en términos de un mayor riesgo de ataques cardíacos y cáncer de pulmón. La mayoría de las personas no se dan cuenta de que fumar también puede contribuir a los problemas musculoesqueléticos '. Alguna evidencia sugiere que el dolor lumbar es mucho peor en los fumadores que en los no fumadores4,5.

En el caso de Bill, no sabemos qué inició el dolor. Podría haber sido una combinación de su genética, su entorno y el desgaste que su cuerpo sufrió con el tiempo. Lo que sí sabemos es que ciertas cosas empeoraron los síntomas. Al aumentar su flexibilidad, modificar su dieta y dejar de fumar, tiene la capacidad de mejorar sus síntomas de dolor lumbar. La lección: cada uno de nosotros tiene la capacidad de mejorar su propia salud.

* El nombre de Bill se ha cambiado por motivos de privacidad, pero muchos de nosotros conocemos su historia.